Uno sguardo più da vicino: la miniera cinese di Mojiang e il suo ruolo nella genesi del COVID-19

Persone che indossano maschere per il viso camminano in un mercato di strada, dopo lo scoppio della malattia da coronavirus (COVID-19) a Wuhan, provincia di Hubei, Cina, 8 febbraio 2021. REUTERS/Ali Song

Il principale esperto statunitense di malattie infettive, il dottor Anthony Fauci, ha esortato la Cina a rilasciare informazioni su sei minatori che si sono ammalati dopo aver lavorato in una miniera nella provincia dello Yunnan nel 2012 e sono ora considerati una parte fondamentale degli sforzi per trovare le origini di COVID-19 . .

I lavoratori, di età compresa tra i 30 e i 63 anni, stavano pulendo la cucitura di rame dalle feci di pipistrello nell’aprile 2012. Settimane dopo, sono stati portati d’urgenza in un ospedale nella capitale provinciale Kunming con tosse persistente, febbre, dolore alla testa e al petto e difficoltà respiratorie. Tre di loro alla fine morirono.

La miniera si trova a Mujiang, nel sud-ovest della Cina, a circa 1.500 chilometri da Wuhan, dove è stato identificato per la prima volta il COVID-19.

Cosa sappiamo dei sei minatori?

Sebbene i dettagli biografici completi dei sei lavoratori non siano stati rilasciati, i loro titoli, età e cartelle cliniche sono stati pubblicati in una tesi del 2013 scritta da uno studente laureato alla Kunming Medical University di nome Li Shuo.

Lo studio di Li, che è ancora disponibile negli Archives of Scientific Papers cinesi su cnki.net, esamina i sintomi di ciascun paziente e conclude che sono stati vittime di un coronavirus “simile alla SARS” trasmesso dai pipistrelli a ferro di cavallo.

Gli scienziati che sono tornati nella miniera alla fine del 2012 hanno trovato campioni di un agente patogeno noto come “virus Mojiang”, trovato nei topi e non correlato al SARS-CoV-2. La ricerca successiva non è stata in grado di confermare se ha causato la malattia dei minatori.

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Secondo Shi Chengli dell’Istituto di virologia di Wuhan, il principale ricercatore del coronavirus dei pipistrelli in Cina, i sintomi simili alla polmonite nei lavoratori sono stati causati da un’infezione fungina. Shi e il suo team hanno anche affermato in un articolo pubblicato lo scorso novembre di aver ritestato 13 campioni di siero di quattro pazienti e di non aver trovato alcun segno di infezione da SARS-CoV-2.

Perché i casi sotto gli occhi del pubblico?

Dalla metà dello scorso anno, la tesi di laurea di Lee è stata pubblicata online come presunta prova che un coronavirus molto simile al SARS-CoV-2 può infettare gli esseri umani già nel 2012.

Alcuni credono anche che il documento fornisca prove circostanziali per affermazioni più ampie secondo cui WIV ha catturato, studiato ed eseguito esperimenti di “guadagno di funzione” sui virus nella miniera, incluso RaTG13.

Identificato per la prima volta nel 2016, RaTG13 condivide il 96,2% del suo genoma con SARS-CoV-2, secondo un documento pubblicato da Shi e altri ricercatori all’inizio di febbraio 2020, poche settimane dopo l’identificazione dei primi casi di COVID-19 a Wuhan.

Quali altri virus sono stati trovati nella miniera?

Dal 2012 al 2015, i ricercatori del WIV hanno identificato fino a 293 coronavirus dentro e intorno alla miniera.

Nel novembre 2020, l’istituto ha rivelato che c’erano altri otto campioni del coronavirus “tipo SARS” prelevati dal sito.

In un rapporto preliminare del mese scorso, Shi e altri ricercatori hanno affermato che nessuno degli otto era più vicino a SARS-CoV-2 di RaTG13. Fondamentalmente, nessuno di loro possedeva il dominio chiave di legame del recettore che consente a SARS-CoV-2 di infettare gli esseri umani in modo così efficiente.

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Il documento concludeva che “le prove sperimentali non potevano supportare” le affermazioni secondo cui SARS-CoV-2 era trapelato dal laboratorio e richiedeva “un campionamento più sistematico e longitudinale di pipistrelli, pangolini o altri potenziali intermediari” per comprendere meglio la fonte della pandemia.

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Elma Zito

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