Robert Langer, co-fondatore di Moderna: “Volevo usare la mia ingegneria chimica per aiutare le persone” | Vaccini e immunizzazione

TL’ingegnere chimico Robert Langer ha co-fondato il produttore del vaccino Covid-19 ModernaLe sue innovazioni hanno aiutato a produrre più di 100 prodotti, dalla pelle artificiale ai vaccini mRNA. Il 73enne ha una vasta collezione di documenti di ricerca e brevetti a suo nome, oltre ai quali ha fondato più di 40 aziende e vinto più di 200 premi, tra cui il Queen Elizabeth Prize, che ha definito il “Nobel per “ingegneria”. Langer Ingegneria biomedica presso il Massachusetts Institute of Technology, dove è professore, ha più di 100 ricercatori. osservatore Determinare Giornata mondiale dell’ingegneria per lo sviluppo sostenibile dell’UNESCOche si è tenuto all’inizio di questo mese.

L’anno scorso ha debuttato in Forbes Elenco dei miliardari nella rivista. Essere un co-fondatore di Moderna è stato un business redditizio! Come ti sei sentito?
È imbarazzante. Tutti lo vedono. Non ho mai venduto una quota di Moderna, quindi non sto spendendo soldi. Ma non ho fatto niente di tutto questo per diventare ricco. Non ho mai cercato lavori ben pagati. Ho cercato per tutta la vita cose che sentivo avrebbero fatto la differenza.

Credi che Moderna avrà successo quando verrà fondata Nel 2010?
La piattaforma – farmaci a base di mRNA consegnati nel corpo tramite nanoparticelle – ha un potenziale rivoluzionario e, grazie al mio lavoro nel fornire farmaci a grandi molecole, ho pensato che avremmo potuto farlo, anche se altri dubitano. Ricordo di aver detto a mia moglie che pensavo che Moderna sarebbe stata l’azienda biotecnologica di maggior successo della storia! Certo, il vaccino contro il Covid-19 ha accelerato il successo dell’azienda, ma siamo riusciti a farcela solo grazie a tutte le tecnologie di base che avevamo già sviluppato.

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Vaccino moderno mRNA Covid-19. Foto: Philip Lopez/AFP/Getty Images

Sono cresciuto ad Albany, New York. Tuo padre gestiva un piccolo negozio di liquori e gestiva un mLa mamma si è presa cura di te e tua sorella. Come ti sei avvicinato all’ingegneria chimica?
I miei genitori mi hanno comprato dei kit per hobby da Gilbert, incluso un set per la chimica. Ho allestito un piccolo laboratorio nel nostro seminterrato che mescola sostanze chimiche e fa cambiare i colori e lo adoro. Al liceo, anche se amavo la chimica, la matematica era l’unica materia in cui andavo bene. Mi consigliò di studiare ingegneria al college e io l’ascoltai. Ho fatto terribilmente il mio primo anno alla Cornell tranne che per la chimica, quindi ho deciso che avrei preferito una specializzazione in ingegneria chimica.

Hai conseguito un dottorato di ricerca in Ingegneria Chimica al MIT ma non hai seguito i tuoi compagni di classe in lavori ben pagati nell’industria petrolifera…
Avevo deciso che volevo usare la mia ingegneria chimica per aiutare le persone e così ho rifiutato le offerte di lavoro. Dopo molte lettere senza risposta, mi è stato assegnato un posto di dottorato in ricerca sul cancro. Era nel laboratorio di Judah Folkman, professore e chirurgo al Boston Children’s Hospital, noto per il suo insolito impiego. ha cambiato la mia vita. Ero l’unico ingegnere in tutto l’ospedale. Ho iniziato a pensare a come le sostanze potessero entrare in medicina. I medici utilizzeranno il materiale della cintura da donna come base per il cuore artificiale e il riempitivo del materasso come base per le protesi mammarie. Ho pensato: perché non progettare invece il materiale che vuoi dai primi principi.

I vaccini Covid-19 di Moderna e Pfizer sono diversi dai vaccini precedenti: inseriscono mRNA per insegnare alle nostre cellule come produrre una proteina che susciti una risposta immunitaria. Qual è il tuo contributo specifico alla tecnologia?
Essere la prima persona a fornire acidi nucleici come RNA e DNA nel corpo tramite piccole molecole. Folkman aveva l’idea che se si potesse fermare la formazione di vasi sanguigni all’interno di un tumore, quello potrebbe essere un nuovo modo di curare il cancro. Ma per risolvere il problema, dovevamo fornire grandi molecole al corpo. Nessuno prima di noi l’aveva fatto e ci è stato detto che era impossibile: le molecole erano troppo grandi per viaggiare attraverso qualsiasi capsula o particella e troppo fragili per stare all’interno. Ma ho creato piccole molecole – capsule polimeriche – che possono fornire a lungo qualsiasi proteina o acido nucleico. noi pubblicare i risultati nel 1976.

La gente all’inizio era scettica – non potevo ottenere una borsa di studio o un posto nel dipartimento di ingegneria – ma nel tempo il pensiero degli scienziati è cambiato: forse potresti creare altri tipi di minuscole particelle e crearne altre grandi [the Covid-19 mRNA vaccines use lipid nanoparticles for delivery]. Il primo inibitore dell’angiogenesi per il trattamento del cancro, Avastin, è stato lanciato nel 2004 da Genentech in parte utilizzando tecniche avviate nel laboratorio di Folkmann.

Dove altro è la tecnologia di somministrazione dei farmaci? Quali sono stati i pionieri nell’usare oggi?
Molte persone hanno costruito il lavoro che abbiamo iniziato, presentando app e miglioramenti diversi. Le microparticelle iniettabili sono attualmente utilizzate per il trattamento di condizioni di salute mentale come la schizofrenia e la dipendenza da oppioidi, nonché il diabete di tipo 2 e il dolore. Il nostro lavoro è stato fondamentale per gli stent riempiti di farmaci. Le nanoparticelle sono anche usate per curare il cancro e alcune malattie rare.

Moderna si sviluppa Farmaci mRNA per un’ampia gamma di malattie diverse da Covid-19. Gli studi clinici in corso includono un vaccino antinfluenzale e un vaccino contro l’HIV. Ti aspetti che abbiano successo e di cosa sei più entusiasta?
Mi aspetto che molti di loro lo faranno, se non ogni singola esperienza. Nel tempo, mi aspetto che vedrai più successo perché ci saranno anche altre aziende e più esperienze. Sono entusiasta di tutti questi possibili nuovi trattamenti. Se i vaccini contro il cancro personalizzati funzionano, questo sarà un grosso problema.

Sei anche un pioniere nel campo dell’ingegneria dei tessuti. Quali sono alcuni dei tuoi successi lì?
All’inizio degli anni ’80, il chirurgo Joseph Vacanti ed io abbiamo avuto l’idea di realizzare un’impalcatura 3D su cui potevi mettere diversi tipi di cellule per creare tessuti e organi. Da allora, il mio lavoro ha coinvolto molti tessuti e organi diversi: abbiamo progettato vasi sanguigni e realizzato pelle artificiale per le vittime di ustioni. Abbiamo anche realizzato nuovi materiali a cui le cellule si attaccano meglio.

Langer riceve la National Medal of Technology and Innovation dal presidente Barack Obama, 2013.
Langer riceve la National Medal of Technology and Innovation dal presidente Barack Obama, 2013. Foto: Brendan Hoffman/Getty Images

Le aziende farmaceutiche, compresa Moderna, stanno facendo abbastanza per portare i vaccini contro il Covid-19 nei paesi poveri? KovacsIniziativa globale per l’approvvigionamento di vaccini contro il Covid-19, Criticare Aziende farmaceutiche perche’ non condividono la licenzaces e tecnologia e conoscenza”.
Penso che sia le compagnie farmaceutiche che i governi stiano facendo del loro meglio. Certamente, le aziende stanno espandendo la capacità produttiva. Moderna Annunciato questa settimana Sta allestendo una fabbrica in Kenya. come annunciato Sta estendendo la sua precedente promessa di brevetto di non far rispettare i brevetti relativi al Covid-19 durante la pandemia di coronavirus, quindi ora non lo fa rispettare nei paesi a basso e medio reddito. Inoltre, Ultime informazioni Il problema è che non si tratta di ottenere abbastanza vaccini, si tratta di essere in grado di portarli in giro tra le braccia delle persone. È una sfida logistica. L’Unione Africana ha recentemente rifiutato un’opzione per acquisire 60 milioni di dosi da Moderna.

Moderna è stata anche coinvolta in una controversia sui brevetti con gli Stati Uniti Istituto Nazionale della Salute (National Institutes of Health) sul fatto che anche tre scienziati del National Institutes of Health debbano essere accreditati di aver trovato la sequenza genetica che è fondamentale per un vaccino. La società ha rifiutato Sperando in una soluzione amichevole con il National Institutes of Health, ma alla fine finirà in tribunale?
Non la penso così. Moderna ha offerto al NIH la proprietà congiunta del brevetto. Moderna ha sempre pensato molto a lavorare con il National Institutes of Health, e penso anche che sia vero il contrario. Stiamo ancora lavorando insieme. La relazione è stata vincente per noi e per il mondo.

Come Vuoi creare un prodotto che prevenga l’effetto crespo dei capelli?
Nel 2005 inizialmente ho accettato di partecipare guida dal vivoAzienda di prodotti per la cura dei capelli e della pelle. Un obiettivo era prevenire l’effetto crespo. Abbiamo dato un’occhiata di base e abbiamo scoperto che questi polimeri – già presenti e approvati per altri usi – erano molto idrorepellenti. Il secondo obiettivo è dare ai capelli più consistenza. Stiamo riutilizzando i polimeri che abbiamo già sviluppato che hanno portato ad alcuni nuovi agenti di terapia genica. Unilever ha acquistato la parte per i capelli da Living Proof nel 2016 e abbiamo rimosso la parte per la cura della pelle a Shiseido.

A cosa stai lavorando nel tuo laboratorio in questo momento?
Una delle mie più grandi aree di lavoro è con Fondazione Gates nella creazione di nuove tecnologie per il mondo in via di sviluppo. Ad esempio, nei vaccini, stiamo lavorando a un nuovo approccio in cui viene somministrata solo un’iniezione di nanoparticelle o microparticelle e il vaccino viene somministrato spuntando in diversi mesi, in modo da ottenere anche booster. Il nostro precedente lavoro sulle pillole orali a lunga durata d’azione l’abbiamo concesso in licenza a Lyndra Therapeutics [co-founded by Langer in 2015]. A breve entreremo nelle sperimentazioni cliniche Dovrebbe essere una pillola per la malaria che può durare due settimane e una pillola progettata per essere somministrata una volta al mese. Separatamente in laboratorio, continuiamo a lavorare sui sistemi di consegna per ottenere diversi tipi di RNA e Crispr [gene editing] Dentro le cellule, nell’ingegneria tissutale si cerca di creare materiali che non si danneggino.

Langer è con gli studenti del Massachusetts Institute of Technology, dove gestisce un laboratorio con più di 100 ricercatori.
Langer è con gli studenti del Massachusetts Institute of Technology, dove gestisce un laboratorio con più di 100 ricercatori. Foto: Ufficio europeo dei brevetti

L’ingegneria è sottovalutata? Come puoi ottenere più rispetto?
Dipende dal Paese, ma la scienza e l’ingegneria in generale, e sicuramente negli Stati Uniti, non hanno lo stesso prestigio e rispetto che vorrei vedere. Penso che sia importante sottolineare quanto gli ingegneri possano cambiare il mondo in meglio. È per me un grande piacere vedere l’ingegneria e la biologia migliorare la vita delle persone; Questo è stato il mio sogno fin dall’inizio.

Qual è il tuo consiglio ai giovani interessati a una carriera in ingegneria?
Spara in alto e mira a risolvere grandi problemi. Va bene correre dei rischi e va bene fallire. La diversità di qualsiasi tipo nel tuo background è un ulteriore vantaggio. Più le persone affrontano le cose con diversi punti di vista, meglio è per risolvere grandi problemi.

Sei noto per fare molto sport. Cosa fai per tenerti in forma?
Purtroppo mio padre è morto di infarto all’età di 61 anni e io ho la tendenza al colesterolo alto. Voglio essere qui per la mia famiglia e i miei studenti. Cammino, corro e sollevo pesi per due o tre ore al giorno. Ma faccio multitasking: per tutto il tempo che abbiamo parlato, stavo camminando.

Una nuova serie di cortometraggi con “Heroes of Engineering”, tra cui Robert Langer, può essere visualizzata sul sito web della Royal Academy of Engineering qui

Elma Zito

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