La fine dell'”età dell’oro”: la Cina mette in ginocchio gli affari

Le aziende tecnologiche cinesi si stanno riprendendo dalle normative. I creditori nervosi sperano di salvare il più grande sviluppatore immobiliare cinese. Un numero crescente di amministratori delegati va in prigione. Un intero settore sta chiudendo.

Per il leader cinese, Xi Jinping, tutto questo fa parte del piano.

Sotto Xi, la Cina sta rimodellando il modo in cui funzionano gli affari e riducendo il potere degli amministratori delegati. Le politiche sono attese da tempo ma veloci da attuare, spinte dal desiderio di controllo statale e di autosufficienza, nonché dalle preoccupazioni sul debito, la disuguaglianza e l’influenza dei paesi stranieri, compresi gli Stati Uniti.

Incoraggiato dal nazionalismo gonfio e dal suo successo con COVID-19, Xi sta rimodellando il mondo degli affari cinese a sua immagine. Significa soprattutto controllo. In un momento in cui agli amministratori delegati è stato dato il via libera per crescere ad ogni costo, i funzionari ora vogliono determinare quali industrie stanno prosperando, quali stanno crollando e come. I cambiamenti offrono uno sguardo sulla visione di Xi per la gestione dell’economia, in vista di un incontro politico che dovrebbe far avanzare i suoi piani per un terzo mandato senza precedenti.

L’obiettivo è risolvere i problemi strutturali, come il debito eccessivo e la disuguaglianza, e ottenere una crescita più equilibrata. Nel loro insieme, queste misure segnano la fine dell’età d’oro del business privato che ha reso la Cina una potenza manifatturiera e un centro di innovazione. Gli economisti avvertono che i governi autoritari hanno un record traballante con questo tipo di trasformazione, sebbene riconoscano che pochi hanno apportato tali risorse e pianificato lo sforzo.

In appena una settimana il mese scorso, i creditori si sono preoccupati per il destino di Evergrande, il più grande sviluppatore immobiliare cinese, senza alcuna parola da parte dei funzionari sul salvataggio; La Banca Centrale ha dichiarato che tutte le transazioni che coinvolgono criptovalute non certificate sarebbero illegali; Le autorità hanno arrestato due alti dirigenti di HNA Group, una società di logistica e trasporti carica di debiti, e hanno condannato il capo del Kweichow Moutai Group, una società di liquori di lusso, all’ergastolo per aver accettato tangenti.

All’annuale World Internet Conference in Cina la scorsa settimana, un funzionario ha osservato che gli sforzi per tenere a freno i giganti di Internet sono tutt’altro che terminati, mettendo in guardia contro “l’espansione incontrollata del capitale”. La conferenza di quest’anno, un tempo dimostrazione di forza per gli imprenditori cinesi, è diventata una piattaforma per giurare fedeltà agli sforzi del paese per diffondere la ricchezza.

Li Jun, fondatore del produttore di smartphone Xiaomi, ha affermato che le grandi aziende Internet dovrebbero aiutare le piccole imprese. Il CEO di Alibaba Daniel Chang ha salutato il nuovo piano da 15,5 miliardi di dollari della sua azienda per aiutare le piccole imprese e le regioni sottosviluppate, citando l’adagio “Se insegni a un uomo a pescare, lo nutri per tutta la vita”.

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“La definizione di cosa significhi sviluppo in Cina sta cambiando”, ha affermato Yuen Yuen Ang, professore di scienze politiche presso l’Università del Michigan. “Nei decenni passati, il modello è stato semplice: era il modello che dava priorità alla velocità di crescita rispetto a tutte le altre cose.

“Ora è chiaro che il signor Xi vuole porre fine all’età dell’oro e passare a una versione cinese dell’era progressista, con una crescita più equa e meno corrotta”, ha aggiunto.

Le onde d’urto si sono fatte sentire in tutta l’economia cinese, la seconda più grande del mondo. Gli analisti sostengono che alcune misure, come la riduzione del debito e il contenimento del comportamento anticoncorrenziale tra le piattaforme Internet, sono da tempo necessarie. Ma temono che le nuove politiche possano danneggiare la competitività e perpetuare l’inefficiente settore statale dominato dal monopolio, che Pechino ha da tempo evitato di riformare.

Il dinamismo del settore privato potrebbe essere danneggiato, ha affermato Natasha Kassam, direttrice del Lowy Institute, un think tank australiano. Ha paragonato i cambiamenti alla campagna anticorruzione di Xi all’inizio del suo mandato nove anni fa, che ha frenato la diffusione della corruzione e ha anche rafforzato il suo potere.

“Durante la campagna anti-corruzione, nessuno sapeva chi sarebbe stato il prossimo bersaglio”, ha detto Qassam. “Cosa ha portato all’inerzia. I funzionari avevano troppa paura di prendere decisioni nel caso avessero sbagliato; avresti notato un effetto spaventoso simile sul settore privato. ”

Per molte aziende, le linee guida una volta erano chiare: a parole al governo, fare soldi e diventare globali se possibile, attraverso quotazioni e acquisizioni estere. Mentre i miliardari cinesi si sono sempre sentiti vulnerabili – l’elenco degli individui più ricchi del paese è spesso scherzato come un elenco di obiettivi – hanno anche avuto un rapporto intimo con i funzionari che ha permesso loro di infrangere le regole e influenzare la politica.

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Il successo non è più una garanzia di sicurezza. Le perdite di grandi nomi si stanno accumulando e ci sono poche indicazioni che Xi e i regolatori che lo hanno autorizzato siano terrorizzati dalla carneficina. Da febbraio, gli investitori hanno intervistato oltre 1 trilione di dollari dalla capitalizzazione di mercato delle più grandi società tecnologiche cinesi quotate.

E le ricadute colpiscono anche la gente comune cinese, con il potenziale di provocare disordini sociali. I funzionari hanno emesso direttive esortando i governi e le imprese locali a prestare attenzione alle proteste emergenti legate al travagliato settore immobiliare. La crisi di Evergrande ha suscitato indignazione tra i fornitori non pagati, gli acquirenti di case che hanno acquistato appartamenti con anni di anticipo e i dipendenti, alcuni dei quali hanno manifestato nei suoi uffici.

Pechino sta cercando di inviare un avvertimento che nessuna azienda è troppo grande per fallire. Denny McMahon, analista di Trivium, una società di consulenza focalizzata sulla Cina, ha affermato che il giro di vite di Xi sulla corruzione e i successivi sforzi per frenare i prestiti eccessivi hanno già fatto una grande differenza.

“In questi giorni, il comportamento dei dirigenti del settore finanziario sta diventando più conservatore”, ha affermato. “Non si tratta più di cercare ciò con cui si può farla franca, ma cercare di attenersi allo spirito di ciò che vuole Pechino”.

Xi sembra imporre la stessa disciplina al settore tecnologico. L’anno scorso, le autorità di regolamentazione hanno annullato la massiccia quotazione della società sorella di Alibaba, Ant Financial. Quando Didi Chuxing, il vettore che ha acquistato Uber in Cina, ha presentato un’offerta pubblica iniziale negli Stati Uniti nonostante le prenotazioni dei regolatori cinesi, la sua piattaforma è stata ritirata dagli app store in Cina.

Anche le aziende tecnologiche stanno imparando a lasciar andare il controllo. La maggior parte delle aziende ora ha cellule del Partito Comunista, che possono dettare il processo decisionale. Le società di investimento gestite dal regolatore del cyberspazio cinese hanno acquisito piccole quote nella società madre di TikTok ByteDance e nella società di social media Weibo negli ultimi due anni.

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Nuovi segnali secondo cui le aziende dovrebbero concentrarsi sulla “prosperità condivisa” – un’iniziativa del governo per ridurre il divario di ricchezza – hanno portato a uno spettacolo di donazioni da parte dei giganti della tecnologia e dei loro leader. Tencent e Alibaba, le due società Internet più dominanti in Cina, hanno promesso miliardi di dollari per aiutare a formare le piccole imprese e a far rivivere i villaggi.

Poiché essere una star è diventato sempre più pericoloso, alcuni dei principali talenti imprenditoriali cinesi hanno evitato i riflettori. Dopo la morte di due dipendenti, il fondatore 41enne della piattaforma di e-commerce Pinduoduo Colin Huang si è dimesso a marzo per far posto a una nuova generazione. A maggio, il fondatore di ByteDance, 38 anni, ha dichiarato che si sarebbe dimesso da amministratore delegato.

Agli occhi di Pechino, non tutta la tecnologia è uguale.

Le aziende che si concentrano sull’Internet consumer hanno perso le protezioni che avevano una volta. Invece, il governo è concentrato sulla spinta per l’autosufficienza nazionale, facendo affidamento su grandi scommesse su tecnologie all’avanguardia, in parte in risposta alle politiche statunitensi che tagliano l’accesso a componenti chiave come i microchip. I funzionari hanno fornito un supporto significativo ai produttori di semiconduttori, aerei commerciali, veicoli elettrici e altri prodotti.

Huawei, una società strettamente legata al governo che produce apparecchiature per infrastrutture critiche per le telecomunicazioni, ha per lo più evitato la repressione. Dopo che la figlia del fondatore Meng Wanzhou è stata rilasciata dalla detenzione in Canada alla fine del mese scorso, i media statali hanno salutato il suo ritorno in Cina. Sebbene Meng sia il ritratto del privilegio ereditato in una società ineguale – è nota per indossare marchi di lusso e ha trascorso il suo confino in una villa di Vancouver – il suo ritorno a casa è stato ritratto come un trionfo nazionale.

“È stato un duro promemoria del fatto che non sono come te. Ci sono gerarchie nella società cinese e con esse c’è un trattamento diverso”, ha detto Qassam, aggiungendo che Huawei ha goduto a lungo di uno status speciale come favorito del governo.

“Tuttavia, una parte di me si chiede per quanto tempo. Probabilmente ho detto la stessa cosa di Jack Ma non molto tempo fa”, riferendosi al fondatore di Alibaba.

Baldovino Fiorentini

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