Il presidente della NASA Bill Nelson parla di razzi, piani lunari e partnership

Come politico, lo spazio era la cosa di Bill Nelson. Ha iniziato come legislatore statale vicino alla Space Coast della Florida, è salito al Congresso nel 1978 e poi è diventato il primo membro in carica della Camera ad andare effettivamente nello spazio nel 1986, come specialista del carico utile sullo space shuttle Columbia. Stava servendo tre mandati al Senato per plasmare il budget della NASA e aiutare a guidare i piani della NASA per tornare sulla Luna, in termini di politica, prima di perdere la sua candidatura per la rielezione nel 2018.

Ora, invece, è a capo dell’agenzia che ho supervisionato per anni.

Prestato giuramento come quattordicesimo ufficiale della NASA il 3 maggio, Nelson guida l’agenzia spaziale in un momento cruciale, con molto di più già. È stato incaricato di riportare gli astronauti sulla luna, preservare un blocco crescente di partner internazionali, plasmare il destino della Stazione Spaziale Internazionale di 20 anni e promuovere l’Earth Science Wing della NASA a svolgere un ruolo maggiore nello studio del cambiamento climatico.

Come il suo predecessore, Jim Bridenstein, membro del Congresso della NASA, Nelson vuole sfruttare la sua esperienza al Senato per riportare gli esseri umani sulla luna entro il 2024, la scadenza fissata dall’amministrazione Trump. La squadra di transizione del presidente Biden Deriso Nel 2024 l’obiettivo è irrealistico, ma Nelson lo adotta in maniera calcolata, impedirne l’abbandono pur ammettendo il lancio della luna non è impresa facile.

Sta già affrontando alcune sfide. L’anno scorso, il Congresso ha concesso alla NASA solo un quarto di quanto richiesto per finanziare il suo primo volo sulla luna dal 1972. L’agenzia, impantanata da budget ristretti, ha abbandonato un piano per scegliere due società e Ha vinto lo SpaceX Award da Elon Musk Un contratto da 3 miliardi di dollari per progettare un razzo di una nave stellare emergente per due voli di prova iniziali sulla superficie della Luna, incluso l’atterraggio del primo astronauta nel 2024. Ciò ha portato a Un’ondata di opposizione da parte delle due società perdenti Che era anche in procinto di correre per il decennio, oltre ad opporsi ai vecchi compagni di Nelson al Senato. Chiedono alla NASA di riaprire la competizione.

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Venerdì 14 maggio il bordo Si è seduto con Nelson, più o meno, per parlare dei suoi nuovi doveri di amministratore della NASA.

Questa intervista è stata leggermente modificata per chiarezza.

Come goderti la tua nuova festa alla NASA?

Bevo da una manichetta antincendio.

Ah, com’è questo?

È come cercare di bere un sorso d’acqua con un torrente d’acqua che scorre verso di te. [Laughs] Possiedo una palla, questa è l’affermazione giusta. Certo, questo è un argomento con cui ho avuto una certa esperienza e che mi appassiona. È un grande onore per me essere nominato e confermato. Quindi quest’anno avremo molto di più e vedrai che queste cose si svolgeranno.

Il tuo primo grande test sembra essere il dilemma del sistema di atterraggio umano che vediamo svolgersi Tentativo di proteste E il Senatore. Maria Cantwell modificata Con l’obiettivo di riaprire il concorso vinto da SpaceX. Hai usato la tua esperienza in Senato e ne hai parlato con i tuoi colleghi in Senato?

E quindi. Ho avuto molte conversazioni con senatori e membri del Congresso, in particolare con il loro staff, e anche con il personale della Casa Bianca. Si tratta di budget e sottolineo che abbiamo bisogno di una forte concorrenza per andare avanti con il carrello di atterraggio umano. Ovviamente, tutto è stato congelato fino al 1 agosto, con il premio SpaceX che protestava. A seconda di come ciò accadrà, in entrambi i casi, dovremo competere. Maria Cantwell, alla mia udienza, ne stava parlando. Ovviamente le ho assicurato che la concorrenza era buona e che avrebbe ottenuto maggiori efficienze e prestazioni migliori fuori dalla competizione.

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Ma il Congresso deve fare la sua parte. E questa è la preparazione, la pianificazione e la fornitura di fondi in modo da poter entrare in una forte concorrenza e ottenere il massimo dal vincitore. Nel budget dello scorso anno, la NASA ha richiesto 3,4 miliardi di dollari per questo concorso e il Congresso ha donato 850 milioni di dollari. Non puoi competere con questo tipo di finanziamento.

Con il contenzioso in corso e senza finanziamenti significativi, non è chiaro se la NASA possa aggiungere un’altra società per lavorare a fianco di SpaceX. Ma con questo obiettivo per il 2024 in mente, pensi che la rapida riapertura della concorrenza HLS per aggiungere un’altra società, insieme a SpaceX, dovrebbe essere la strada da percorrere? O quelle altre società dovrebbero aspettare per trarre vantaggio dalle future competizioni?

Bene, se il premio SpaceX non viene annullato e continua a farlo perché GAO afferma che SpaceX è il vincitore, allora quello che devi fare è dare un’occhiata a tutti quei contratti successivi. Il premio SpaceX è esclusivamente per un volo di prova che farà atterrare gli umani e li riporterà sulla Terra in sicurezza. Quindi entri in contratti di utilizzo – e ce ne saranno molti – ed è per questo che ci sarà la concorrenza.

Se la protesta dell’offerta ha successo, allora devi ricominciare la competizione originale, ed è qui che speriamo che il Congresso fornisca le risorse per avere una dura competizione.

Il Premio SpaceX afferma che potranno atterrare sulla luna nel 2024. Naturalmente, sappiamo che lo spazio è difficile e, a causa dello sviluppo della tecnologia, dell’ambiente e così via unici, la storia spesso ci dice che si ottiene un ritardo. Ma il 2024 è la linea temporale come mostrato nel premio, e questo è ciò che stiamo pianificando – allo stesso tempo siamo consapevoli del fatto realistico che lo spazio è difficile.

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L’allora amministratore della NASA Bill Nelson si scontra con la senatrice Maria Cantwell, presidente del Senate Trade Committee che sovrintende alla NASA, dopo la sua audizione di conferma il 21 aprile 2020.
Fotografia di Aerial Roulette / The Verge

Parliamo della NASA Sistema di lancio spaziale. Come vedi il futuro di SLS? Quale ruolo dovrebbe svolgere l’SLS a lungo termine nella visione della luna da parte della NASA?

Ricorda il contesto, l’SLS è stato progettato quando abbiamo approvato un disegno di legge della NASA 11 anni fa che conferiva alla NASA un mandato a doppio binario. Il percorso commerciale, e poi l’altro, era quello di portare la NASA fuori dall’orbita terrestre bassa e andare ad esplorare oltre LEO. All’epoca sentivamo che dovevamo decollare e, sotto il consiglio della NASA, abbiamo intravisto opportunità per prendere molte delle tecnologie sviluppate per lo space shuttle, potenziarle e trarne vantaggio in quello che oggi è SLS.

La SLS è accatastata, mentre parliamo, nell’edificio di assemblaggio dei veicoli a [Kennedy Space Center]. Quindi penso che ci sarà un futuro forte per SLS, e porterà i nostri astronauti alla periferia della luna, in quella che viene chiamata un’orbita lunare. Quindi sì, ci sarà molta attività con SLS.

Ci sono alcune persone nella comunità spaziale che criticano l’SLS come una sorta di programma di lavoro e che, nonostante il collaudato hardware dello shuttle nel razzo, il costo e il design dei razzi commerciali si sono evoluti notevolmente da quando il Congresso ha avviato questo obiettivo a doppio percorso. Sei d’accordo con questo?

Ricorda, lo spazio è difficile. L’SLS si prepara a volare. Quanto agli altri che hanno partecipato al concorso, nessuno di loro ha viaggiato. Quindi devi costruire passo dopo passo. Quindi mettilo nel contesto mentre lo valuti.

In termini di clima e scienze della terra, l’amministrazione Biden si è impegnata a consolidare il vantaggio del paese nell’affrontare il cambiamento climatico. Che tipo di nuovi investimenti e programmi vedremo per la scienza del clima e l’aviazione verde nella nostra prossima richiesta di budget della NASA?

Come ho detto nel mio paese Sessione di confermaSe vuoi mitigare il cambiamento climatico, misuralo. E chi lo fa? Questa è la NASA che costruisce il veicolo spaziale. Prendi, ad esempio, lanceremo Landsat 9, e questo è 50 anni dopo che Landsat ha collaborato con [United States Geological Survey]. La NASA fa immagini frequenti poiché ha mostrato, per mezzo secolo, ciò che accade nell’interazione umana con l’ambiente.

Potevo vederlo chiaramente 36 anni fa ad occhio nudo dal finestrino di un’astronave. Potevo vedere, ad esempio, attraversare la punta meridionale dell’Africa e uscire dall’Oceano Indiano. Ed ecco l’isola del Madagascar, e hanno abbattuto tutti gli alberi del Madagascar. E quando pioveva, non c’erano piante per stabilizzare il terriccio. Il terriccio scende lungo i fiumi e puoi vederlo chiaramente dallo spazio. Tutte le foci dei fiumi sono state notevolmente scolorite dal blu brillante dell’Oceano Indiano.

Volevo passare a partnership internazionali. In qualità di senatore, a volte hai assunto atteggiamenti duri nei confronti della Russia. Li ho contattati spesso nel 2018 per aver violato i sistemi elettorali della Florida. Ora sei alla NASA, dove la Russia è uno dei suoi maggiori partner spaziali. Dovrai cambiare un po ‘le tue opinioni sulla Russia e quale futuro vedi per la partnership con la NASA?

La Russia è stata nostra partner da quando ha rotto il ghiaccio nel bel mezzo della Guerra Fredda nel 1975, con Apollo Soyuz. Con loro abbiamo costruito la Stazione Spaziale Internazionale. Penso che finché saremo coinvolti nella stazione spaziale, la Russia continuerà ad essere nostro partner.

Potresti sapere che voglio prolungare la vita della stazione fino al 2023, e l’idea alla fine è di consentire al settore privato di costruire la stazione spaziale dopo. E la NASA può concentrarsi sulla continua esplorazione dell’universo. Ma vedo una stretta collaborazione in corso. Non importa quali dati sentiate di tanto in tanto che indicherebbero il contrario, penso solo, alla fine della giornata, che la Russia sarà ancora il nostro partner. Penso che dobbiamo guardare cose come Russia e Cina che dicono che coopereranno agli sbarchi sulla Luna, ma dire che è una grande differenza invece di farlo. Quindi voglio continuare a collaborare con i russi.

Cosa ne pensate della partnership con la Cina? Modificando il lupo, alla NASA è stato in gran parte impedito di collaborare con la Cina. Diversi ex funzionari della NASA hanno sostenuto l’idea di lavorare di più con la Cina, così come sono Attirare alleati della NASA come la Russia. E Pam Millroy, il tuo prossimo vice, è stato l’anno scorso Citato Politico Ha detto che cercare di escludere la Cina è una “strategia fallita”. Sei d’accordo con lei su questo, e la NASA dovrebbe occuparsi della Cina?

Bene, è la legge. Fino a quando la legge non verrà modificata, ci atterremo alla legge. Ci sono cose ovvie su cui, indipendentemente dalla legge, puoi ancora collaborare con la Cina. Ad esempio, se la Cina facesse atterrare un lander oggi su Marte, ci sarebbero cose che potremmo condividere. [Editor’s Note: a few hours later, it landed successfully.] Andando avanti nel futuro, ci sono cose che dobbiamo condividere con la Cina, come evitarle Rifiuto spaziale. Quindi ci sono molte, molte cose come questa in cui puoi davvero avere una relazione di collaborazione.

Dato lo stato crescente delle relazioni Russia-Cina in questo momento, pensi che la legge dovrebbe essere cambiata, emendamento Wolf? O farai uno sforzo per cambiare la mod del lupo?

Dammi un po ‘di tempo per essere in sella e poi risponderò alla tua domanda.

Grazie mille per aver chattato, Bill.

piacere mio. Chiamaci in qualsiasi momento!

Elma Zito

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