Facebook: Facebook è più debole di quanto sapevamo che fosse

Un modo possibile per leggere The Facebook Profiles, l’eccellente serie di rapporti del Wall Street Journal basati su una ricerca interna trapelata su Facebook, è la storia di un’inarrestabile forza tirannica che sta attraversando la società mentre si dirige verso la banca.

La serie ha rivelato prove convincenti che Facebook aveva un sistema giudiziario a due livelli, che sapeva che Instagram stava esacerbando i problemi di immagine corporea tra le ragazze e che aveva un problema di disinformazione sui vaccini più grande di quanto consentisse, tra le altre cose. E sarebbe molto facile allontanarsi dal pensare che Facebook sia terribilmente potente e possa essere superato solo da un intervento aggressivo del governo.

Ma c’è un altro modo di leggere la serie, ed è l’interpretazione che risuona più forte nel mio cervello con l’arrivo di ogni nuovo sequel.

Non un problema finanziario, o un problema legale, o anche un problema con i senatori che urlano contro Mark Zuckerberg. Quello di cui sto parlando è il tipo di declino lento e costante che chiunque abbia visto un’azienda morire può avvicinarsi a identificare. È una nuvola di terrore esistenziale che incombe su un’organizzazione che ha avuto i suoi giorni migliori alle spalle, influenzando ogni priorità di gestione e decisione produttiva e portando a tentativi sempre più disperati di trovare una via d’uscita. Questo tipo di declino non è necessariamente visibile dall’esterno, ma gli addetti ai lavori ne vedono ogni giorno un centinaio di piccoli e preoccupanti segni: truffe anti-crescita degli utenti, hub folli, paranoia dirigenziale, il graduale logoramento di colleghi di talento.

È diventato di moda tra i critici di Facebook sottolineare le dimensioni e il dominio dell’azienda mentre si rompono le sue gaffe. In un’audizione al Senato giovedì, i legislatori hanno interrogato Antigone Davis, capo della sicurezza globale di Facebook, con domande sul design del prodotto avvincente dell’azienda e sul suo impatto su miliardi di utenti. Molte delle domande rivolte a Davis erano ostili, ma come con la maggior parte delle udienze Big Tech, c’era uno strano tipo di rispetto nell’aria, come se i legislatori chiedessero: Ehi, Godzilla, puoi per favore smetterla di calpestare Tokyo? ?

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Ma se questi documenti trapelati provano qualcosa, è come Facebook si sente come se non fosse Godzilla. I documenti, condivisi con la rivista da Frances Hogan, ex product manager di Facebook, rivelano un’azienda preoccupata di perdere potere e influenza, non guadagnando, poiché le sue stesse ricerche hanno dimostrato che molti dei suoi prodotti non prosperano in modo organico. Invece, farà sforzi sempre più estremi per migliorare il suo profilo tossico e per impedire agli utenti di abbandonare le sue app a favore di alternative più convincenti.

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Puoi vedere questa vulnerabilità descritta in un segmento della serie Journal uscito la scorsa settimana. L’articolo, che citava una ricerca interna di Facebook, ha rivelato che l’azienda stava elaborando strategie per proporsi ai bambini, riferendosi agli adolescenti come a un “pubblico prezioso ma non sfruttato”. L’articolo conteneva un sacco di cibo per la rabbia, inclusa una presentazione in cui i ricercatori di Facebook chiedevano se c’era un “modo per sfruttare le date di gioco per guidare il discorso/sviluppo della mano tra i bambini?”

È una domanda che sembra folle, ma è anche rivelatrice. Un’app di social media sicura e fiorente dovrà “sfruttare le date di gioco” o sviluppare elaborate strategie di crescita rivolte ai bambini di 10 anni? Se Facebook è inarrestabile, si promuoverà davvero tra le ragazze adolescenti – e per favore leggete questo in “Come state ragazzi” di Steve Buscemi? meme – “Adulto Life Coach?”

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La verità è che la sete di Facebook per i giovani utenti non riguarda tanto il dominio di un nuovo mercato quanto l’evitare l’irrilevanza. L’uso di Facebook tra gli adolescenti negli Stati Uniti è in calo da anni e si prevede che diminuirà ancora più presto: i ricercatori interni hanno previsto che l’uso quotidiano diminuirà del 45% entro il 2023. I ricercatori hanno anche rivelato che Instagram, la cui crescita ha compensato il calo dell’interesse per Facebook, l’app principale Per anni ha perso quote di mercato a favore di concorrenti in più rapida crescita come TikTok e gli utenti più giovani non pubblicano più contenuti come prima.

“Facebook for Seniors” è stato il brutale verdetto che un ragazzo di 11 anni ha consegnato ai ricercatori dell’azienda, secondo documenti interni.

Un buon modo per pensare ai problemi di Facebook è che sono di due tipi fondamentali: problemi causati dall’avere troppi utenti e problemi dall’avere troppi pochi utenti da desiderare: creare la cultura, plasmare le tendenze e la giovinezza degli inserzionisti americani.

I file di Facebook contengono directory di entrambi i tipi. Una divisione, ad esempio, ha esaminato i tentativi falliti dell’azienda di fermare l’attività criminale e le violazioni dei diritti umani nel mondo in via di sviluppo, un problema esacerbato dall’abitudine di Facebook di espandersi in paesi con pochi dipendenti e poca competenza locale.

Ma questo tipo di problema può essere risolto, o almeno migliorato, con risorse e concentrazione adeguate. Il secondo tipo di problema – quando i creatori di gusti rinunciano in massa ai tuoi assorbenti – ti sta uccidendo. E sembra essere ciò che preoccupa di più i dirigenti di Facebook.

Prendi il terzo articolo della serie della rivista, che ha rivelato come la decisione di Facebook del 2018 di modificare l’algoritmo del feed di notizie per enfatizzare “interazioni sociali significative” ha invece alimentato rabbia e rabbia.

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Il cambiamento dell’algoritmo è stato descritto all’epoca come una nobile spinta per conversazioni più sane. Ma i rapporti interni hanno rivelato che si trattava di un tentativo di invertire un declino di anni nell’interazione dell’utente. Mi piace, condivisioni e commenti sulla piattaforma erano in declino, così come una metrica chiamata “trasmissioni originali”. I dirigenti hanno cercato di invertire il declino riorganizzando l’algoritmo del feed di notizie per promuovere contenuti che hanno ricevuto molti commenti e reazioni, il che si è rivelato significare, grosso modo, “contenuti che fanno arrabbiare le persone”.

“Proteggere la nostra comunità è più importante che massimizzare i nostri profitti”, ha affermato Joe Osborne, portavoce di Facebook. “Dire che stiamo chiudendo un occhio sui commenti ignora questi investimenti, comprese le 40.000 persone che lavorano in sicurezza e protezione in Facebook e il nostro investimento di 13 miliardi di dollari dal 2016”.

È troppo presto per annunciare la morte di Facebook. Il prezzo delle azioni della società è aumentato di quasi il 30% nell’ultimo anno, sostenuto da forti entrate pubblicitarie e da un forte aumento dell’uso di alcuni prodotti durante la pandemia. Facebook è ancora in crescita nei paesi al di fuori degli Stati Uniti e può avere successo anche se inciampa a livello locale. L’azienda ha investito molto in nuove iniziative, come prodotti di realtà aumentata e virtuale, che, in caso di successo, potrebbero invertire la tendenza.

Ma la ricerca su Facebook racconta una storia ovvia, e non è felice. I suoi utenti più giovani si stanno accalcando su Snapchat e TikTok e gli utenti più anziani pubblicano meme anti-vaccino e discutono di politica. Alcuni prodotti di Facebook si riducono attivamente, mentre altri fanno arrabbiare o intimidire i propri utenti.

Baldovino Fiorentini

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